Mode

Het onwaarschijnlijke levensverhaal van de 21-jarige Sabah Koj

Van vluchteling tot internationaal topmodel, Victoria's Secret Angel en kersvers boegbeeld van de Marc Jacobs beautycampagne.
Reading time 7 minutes
Valentino Haute Couture, L/Z 2019. Foto: Greg Kessler.

In alle vroegte is ze ingevlogen vanuit Londen voor de shoot en nu, tien uur later, bevindt ze zich alweer in een taxi naar Schiphol, op weg naar de volgende klus in een andere metropool. Zo ziet het leven van Sabah Koj, succesvol internationaal model, er tegenwoordig uit; ze reist van hot naar her, betovert beroemde ontwerpers, bewandelt prestigieuze catwalks, boekt lucratieve campagnes en feest met celebs zoals Grace Jones, Nicki Minaj en Cardi B. ‘Bizar hoe snel het is gegaan’, zegt ze en kijkt erbij alsof ze het zelf nog niet helemaal kan bevatten. ‘Als iemand mij dit twee jaar geleden had voorspeld, had ik het niet geloofd.’ Maar Sabah Koj is niet zomaar een bloedmooi model gezegend met een prachtige, eindeloze benen en het talent om de camera te verleiden. Nee, Sabah Koj is vooral een jonge vrouw met een verhaal. Een onwaarschijnlijk verhaal, over passie en determinatie maar ook over nederigheid.

1562318041307260 ivh hcss19 1421562318041646062 gal ss19 066
Links: Iris van Herpen, L/Z 2019. Rechts: John Galliano, L/Z 2019.

Afrikaanse roots

Dat verhaal begint in 1998 in Khartoem, de hoofdstad van Zuid-Soedan, waar op dat moment al jaren een bloederige burgeroorlog woedt en angst regeert. Naar schatting heeft het gewapende conflict dan al een miljoen slachtoffers geëist en nog altijd is het einde niet in zicht. Het is in deze uitzichtloze situatie dat op een ochtend de kleine Sabah wordt geboren (‘Sabah’ betekent zowel ochtend als ‘7’, afhankelijk van hoe je het uitspreekt). Net als miljoenen andere Soedanezen besluiten haar ouders om de verschrikkingen van de oorlog achter zich te laten, hun levens te redden en uit te wijken naar Egypte. Sabah is dan drie, haar babyzusje één en er is een broertje op komst. Het is een periode waar ze nooit met haar ouders over heeft gesproken. ‘Te moeilijk, er is te veel gebeurd’, zegt ze nu. 

Foto boven: Marni L/Z 2019. 

‘Je moet je voorstellen dat mijn moeder op dat moment nog maar achttien was, met twee kinderen op de arm en zwanger van een derde. Ik was te jong om mij iets van de oorlog te herinneren. Ik kan me dan ook niet voorstellen hoe het is om je zo bedreigd te voelen dat je je genoodzaakt voelt alles achter te laten en te vluchten, zonder te weten van wat er komen gaat. Die onzekerheid ... Ik denk dat mijn ouders door de oorlog zijn getraumatiseerd. Erover praten is te pijnlijk.’

Als ze over haar ouders spreekt klinkt liefde en dankbaarheid door in haar stem. ‘Ik ken veel verhalen waarbij gezinnen door de oorlog uit elkaar zijn gerukt. Kinderen vluchten met tantes en ooms mee of blijven juist achter bij oma’s. Mijn broertje, zusje en ik niet. Mijn ouders hebben er juist alles aan gedaan om als gezin bij elkaar te blijven. Ik ervaar dat als een enorm geluk.’

Een nieuw hoofdstuk

Eenmaal in Egypte is het gezin veilig, al memoreert Sabah dat ze zich onwelkom voelde in haar nieuwe thuisland. ‘Het leven was er rigide’, vertelt ze. ‘Op straat, op school, overal. Heel verstikkend.’ Ze voelde zich beknot en beperkt, zowel in haar doen en laten als in haar toekomstdromen. Vier jaar later, Sabah is dan zeven, vertrekt het gezin opnieuw, ditmaal naar een ander continent, Australië, met Melbourne als eindpunt van de reis. Het contrast met Egypte is haast niet groter: ze voelt zich er welkom en vrij en ervaart haar nieuwe omgeving als een vruchtbare bodem voor haar dromen. Het is dan ook op deze plek dat zo’n droom vorm krijgt: Sabah mijmert over een toekomst als model. Zo’n internationaal model, dat je ziet op de catwalks van Milaan en Parijs en dat leeft als een popster. 

Foto boven: Victoria's Secret 2018.

Maar eerst gaat ze naar school: ze leert er Engels, maakt vriendinnen en doet aan sport. Kortom, ze leeft het leven van een doorsnee tiener en is gelukkig. Haar ouders zorgen ervoor dat het hun kinderen aan niets ontbreekt. Sabah: ‘Wat mijn vader en moeder voor mij en mijn zusje en broertje hebben gedaan, het leven dat ze ons hebben gegeven, de mogelijkheden die zij voor ons hebben gecreëerd en de manier waarop ze ons ondersteunen, is onuitsprekelijk. Ik ben ze voor eeuwig dankbaar.’

Als ze zestien is attendeert haar familie Sabah op een lokale Miss South Soedanverkiezing. Aanvankelijk heeft zij weinig zin om mee te doen: ze wil immers geen Miss worden maar model. Toch laat ze zich overtuigen, in de hoop er mensen te ontmoeten die haar verder kunnen helpen met het verwezenlijken van haar droom. En dat is precies wat er gebeurt. Na afloop staan meerdere modellenbureaus in de rij om de donkere schone met de prachtige benen een contract aan te bieden.

Gelijke kansen voor iedereen

Vanaf dat moment gaat het snel: in 2016 is Sabah zelfs het eerste Afrikaanse model ooit dat een show van de Australian Fashion Week opent. Op het internationale modetoneel blijft ze niet lang onopgemerkt. Ze rijgt de shows aaneen en schittert op de catwalks van beroemde modehuizen zoals Burberry, Armani, Miu Miu en Balmain. Castingdirectors zijn lyrisch. Ze roemen haar looks, silhouet, gratie en loopje, maar ook haar vriendelijkheid, nuchterheid en professionaliteit. Sabah is een feest om mee te werken en dat loont: zij legt dusdanig veel meters op de catwalk af dat ze in 2018 wordt uitgeroepen tot een van de beste nieuwkomers van het huidige lente/ zomerseizoen. 

Foto boven: Marc Jacobs, L/Z 2019.

Als klap op de vuurpijl sleept ze ook nog een prestigieuze beautycampagne van Marc Jacobs in de wacht. Sabah is optimistisch: ‘Ik merk dat er een ontwikkeling gaande is in de modeindustrie, waarin voor vollere modellen plaats is. En ook lijkt het erop dat zaken zoals afkomst en etniciteit er tegenwoordig minder toe doen dan voorheen. Het voelt goed om hiervan onderdeel te zijn.'

'Ik vind het belangrijk dat meisjes die eruit zien zoals ik zich kunnen herkennen in mij, opdat ze zien dat alles mogelijk is. Gelijke kansen voor iedereen, dat is wat ik wil uitdragen.’

Toch benadrukt ze dat er nog een lange weg te gaan is: ‘Pas als er evenveel zwarte als witte modellen op de catwalk te zien zijn kunnen we zeggen dat de diversiteit geslaagd is.’ Sabah ziet Instagram en andere sociale media als essentiële elementen in de dialoog over dit onderwerp: ‘Deze platformen democratiseren de mode-industrie, want via deze kanalen kunnen we onze stem laten horen en conversaties aanzwengelen. Ik geloof dat internet voor meer toegankelijkheid zorgt en dat er dankzij Instagram meer gekleurde modellen worden gescout.’

1562318042873834 bal ss19 5391562318043183839 063 valentino hc pe19
Links: Balmain, L/Z 2019. Rechts: Valentino Haute Couture L/Z 2019.

Victoria's secret angel 

Grootste mijlpaal van haar carrière tot nu? ‘Victoria’s Secret Fashion Show, vorig jaar’, is het antwoord. ‘Dat was een droom die uitkwam. Als klein meisje fantaseerde ik daar al over. Bloednerveus was ik, met al die bekende modellen om mij heen die ik bewonder. Het was echt te gek. Op dat moment realiseerde ik me dat werkelijk niets onmogelijk is.’ Haar deelname aan de Victoria’s Secret-show kondigde ze aan op Instagram, met een jubelbericht waarin ze God en haar moeder bedankt. Na afloop van het spektakel wendde ze zich wederom tot haar bijna 28 duizend volgers om hen te laten weten hoe trots ze was om Zuid-Soedan en Australië te vertegenwoordigen in de belangrijkste modeshow van het jaar.

Foto boven: Mugler, L/Z 2019.

Ze zou heel graag nog eens terugkeren naar haar geboorteland, zo vertelt ze nu. Al ziet ze dat niet snel gebeuren: ‘Het is er nog altijd te gevaarlijk.’ Ze pauzeert even voordat ze vervolgt: ‘Vorig jaar is mijn moeder teruggegaan naar Egypte. Toen zag ze haar moeder weer, voor het eerst in zeventien jaar … onvoorstelbaar, hè?’ De taxi is inmiddels gearriveerd op de luchthaven van Amsterdam. Ze kijkt op haar telefoon, ziet hoe laat het is en schrikt: tijd om te boarden. Vliegtuig in, vliegtuig uit, tja, dat hoort er nu eenmaal bij als je een rijzende ster aan het modefirmament bent. Maar klagen doet Sabah niet. Ze geniet met volle teugen. En vergeten waar ze vandaan komt, dat zal ze nooit.

Lees ook

Aanbevolen voor jou